L’omniprésence du mobile

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Vivre dans le monde moderne est synonyme de connectivité. En effet, il est intéressant d’observer la popularité grandissante des technologies mobiles et leurs applications dans des domaines de plus en plus diversifiés. Qu’il s’agisse d’un téléphone, d’une tablette ou d’un ordinateur portable, il est de plus en plus rare de trouver un moment de notre vie quotidienne qui ne soit pas “connecté”. Cette réalité frappante qui nous parait parfois controversée, par exemple lorsque l’on rencontre un enfant avec son téléphone sur  facebook ou encore perdu dans  ses jeux, est vécue de façon encore plus présente en Chine.

Lors de notre mission dans ce pays en pleine ébullition technologique et économique, il a été fascinant d’observer l’omniprésence de l’utilisation du mobile dans la vie quotidienne. Étant donné la présence du Grand Pare-Feu de la Chine (China’s Great Firewall), la population chinoise ainsi que les voyageurs se voient bloqués l’accès de plusieurs sites internet et la plupart des réseaux sociaux provenant d’ailleurs dans le monde. Cependant, un outil reste disponible par dela les barrières de l’intranet chinois. Cet outil, développé par la compagnie Tencent se nomme WeChat.

WeChat est une sorte de couteau suisse des applications mobiles. Lors de notre mission, nous avons souvent eu recours à cette plateforme qui n’a pas cessé de nous surprendre. En plus d’offrir des fonctionnalités de messagerie et d’appels vidéo entre abonnés à la façon d’autres applications connues tels que Facebook Messenger, WhatsApp et Skype, il est aussi possible de localiser ses contacts sur une carte interactive en partageant sa position avec ceux-ci. Cette fonctionnalité nous a été très utile lorsque le groupe se divisait et qu’il fallait trouver un point de ralliement.

Une autre fonctionnalité fortement appréciée de l’équipe fut la traduction de messages envoyés. En effet, WeChat permet de traduire un message reçu dans la langue native du téléphone. Dans un pays étranger où il peut être fréquent de demander son chemin, la barrière linguistique peut devenir un obstacle important à la communication. Cependant, il suffit d’ouvrir l’application WeChat et de laisser votre interlocuteur scanner votre code QR pour que vous soyez mis en contact. Ainsi, il sera possible de traduire les messages en chinois vers du français ou de l’anglais et vice versa. Au retour de l’une de nos visites à Shanghai, notre chauffeur ne connaissait pas beaucoup de mots en anglais et notre interprète était absente pour la journée. La traduction des messages a pu sauver notre transport car nous pouvions communiquer avec le chauffeur afin de lui spécifier l’heure de départ de l’hotel ainsi que l’heure de retour.
Vous préférez prendre le vélo? Aucun problème! Vous pourrez même lier votre compte Ofo (service de location de bicyclettes sans borne, comparable à nos chers Bixi) sur l’application et louer un des nombreux vélos errants mis à la disposition du public en scannant le code QR sur le véhicule. En plus d’offrir des fonctionnalités avancées de communication, WeChat offre aussi la possibilité de lier son compte de banque chinois à l’application et ainsi payer non seulement des commodités tel des billets de métro et les achats dans quelques magasins, mais aussi de régler certains paiements plus important tel que le loyer et les factures d’électricité. Il est même possible de vous commander un taxi! Il est intéressant de constater l’omniprésence de cet application dans la vie quotidienne de la Chine urbaine. Bien entendu, avec plus de 889 millions d’utilisateurs, il est très rare de trouver une personne ne possédant pas un compte.

Mais comment telle plateforme peut-elle exister sans la moindre trace de concurence ? La réponse semble assez complexe. Si en Amérique du nord il existe une compétition féroce entre les géants Google, Microsoft, Apple et Facebook, une compétition similaire existe en Chine entre Baidu, Alibaba et Tencent. Cependant, leurs domaines d’opération semblent très peu se croiser. Alors qu’Alibaba règne sur le commerce électronique et que Baidu s’occupe de services similaires à Google ailleurs dans le monde, soit en étant un moteur de recherche de choix et en offrant un service de cartographie ainsi que d’itinéraire, Tencent a le champ libre au niveau des technologies de communication. On prétend  même que le gouvernement chinois aurait participé à l’implémentation de ce monopole afin de faciliter la surveillance électronique à l’échelle nationale.


Omnipresent mobile technology

Today, modernity is synonymous with connectivity. It’s interesting to watch the growing popularity of mobile technology and how it’s being applied in such a wide range of fields. From phones to tablets and laptops, it’s hard to find moments of our lives that aren’t connected. As real as it is, this reliance on technology sometimes stirs up controversy, such as kids checking Facebook on their phones or losing track of time playing games. This trend is even more pronounced in China.

During our mission to this technologically and economically burgeoning country, we couldn’t help but notice that mobile technology is omnipresent in everyday life. China’s Great Firewall blocks access to several websites and most social media from around the world. But there’s one tool that gets past the Chinese barrier: WeChat, a tool developed by Tencent.

WeChat is like the Swiss army knife of mobile apps. During our stay in China, we used it a lot and were continuously surprised by what it does. Not only does it offer chat and video calls between people who subscribe to other well-known apps (Facebook Messenger, WhatsApp and Skype), you can also locate your contacts on an interactive map by sharing your location with them. This feature came in really handy whenever our group split up and then wanted to reconvene.

Another feature we loved was the message translation. WeChat will translate incoming messages to your phone’s language. When you’re in a foreign country and constantly asking for directions, the language barrier can be a serious obstacle. But with WeChat, you just have to let the person you’re talking to scan your QR code and you’ll be instantly connected. We translated messages in Chinese to French/English and vice-versa. One day in Shanghai, our interpreter took the day off and our driver was struggling to find the right words in English. The translation feature came to the rescue, allowing us to clarify the departure and return times. Are you a cycling enthusiast? No problem! You can even connect your Ofo account (a docking station-free bike rental service that’s comparable to Montreal’s BIXI) and rent one of the bikes available to the public. All you have to do is scan the QR code. In addition to advanced communications features, WeChat also connects to your Chinese bank account so that you can pay for everything from subway tickets to in-store purchases—and even your rent and electricity bill. It will even order you a taxi! We couldn’t get over the degree to which this app has worked its way into everyday life in China. Of course, with more than 889 million users, it’s tough to find people who don’t use it.

So the question is, how come there isn’t more competition? The answer is actually quite complicated. While there’s fierce competition between giants like Google, Microsoft, Apple and Facebook in North America, in China the contenders are Baidu, Alibaba and Tencent. But the funny thing is that these companies hardly overlap. Alibaba is the king of e-commerce, Baidu handles Google-type services (search engine and maps), and Tencent is the communications kingpin. Word is that the Chinese government facilitated this monopoly to make nationwide electronic monitoring easier.

By: Marc-Antoine Vézina and Joël Pelletier-Guénette

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